Panther (Pz V): Ο εξαίρετος πολεμιστής, που δεν πρόλαβε να εξελιχθεί (vid.)

Το άρμα μάχης Panther σχεδιάστηκε ως απάντηση στη σοβιετική αρματική υπεροχή, τόσο σε ποιότητα, όσο και σε αριθμό. Οι προδιαγραφές κατασκευής του τέθηκαν τον Ιανουάριο του 1942, την ώρα που η μάχη της Μόσχας ήταν ακόμα σε εξέλιξη.

Τα πρωτότυπα εμφανίστηκαν τον Αύγουστο του ιδίου έτους και το πρώτο Panther παραγωγής βγήκε από τα εργοστάσια της ΜΑΝ τον Ιανουάριο του 1943. Το άρμα ήταν εφοδιασμένο με τον πανίσχυρο κινητήρα ΗL 230 της Μaybach, ο οποίος απέδιδε 700 hp στις 3.000 στροφές, επιτρέποντας στον Panther να αναπτύξει μέγιστη ταχύτητα 46 χ.α.ω.

Το βάρος του άρματος έφτανε τα 44.800 κιλά. Το αυξημένο βάρος οφειλόταν στην ισχυρή θωράκιση που έφερε, το πάχος της οποίας κυμαινόταν μεταξύ 20 και 120 mm, στο υπόδειγμα Ausf F. Το Panther ήταν εξοπλισμένος με το εξαιρετικό μακρύκαννο πυροβόλο ΚwΚ 42 των 75 mm, 70 διαμετρημάτων, το οποίο ήταν σε θέση να διαπεράσει συμπαγή θώρακα πάχους 91mm, από απόσταση 3.000 μέτρων με βλήμα Pzgr. 39/42 και 105mm, στην αυτή απόσταση, με βλήμα Pzgr. 40/42.

Στα 2.000μ. η διατρητική ικανότητα του πυροβόλου με τα εν λόγω βλήματα ήταν, αντίστοιχα, 116 και 145mm, ενώ στα 1.000μ, αντίστοιχα, ήταν 119 και 149mm. Το άρμα μετέφερε συνολικά 79 βλήματα. Το 1945 υπήρξαν προτάσεις να εξοπλιστεί το άρμα με το πυροβόλο KwK 43 L/71 των 88mm.

Το Panther έλαβε το βάπτισμα του πυρός τον Ιούλιο του 1943 στο Κουρσκ, όπου δεν απέδωσε τα αναμενόμενα, εξαιτίας των «παιδικών» του ασθενειών. Μόλις τα προβλήματα ξεπεράστηκαν το άρμα κατέστη ένα από τα πλέον αξιόμαχα της Παντσερβάφφε και ένας τρομερός αντίπαλος για κάθε συμμαχικό άρμα, ακόμα και για τα σοβιετικά μεγαθήρια τύπου IS-2.

Στην πρώτη του μάχη το Panther παρουσίασε πολλά μηχανικά προβλήματα. Από τα 200 που παραδόθηκαν, τα 184 έλαβαν μέρος στη μάχη. Από αυτά, μέσα σε 5 ημέρες, είχαν απομείνει αξιόμαχα μόλις τα 10. Ωστόσο μόνο 23 από αυτά καταστράφηκαν από την εχθρική δράση. Αλλά 56 έπαθαν ζημιές, ελαφρύτερες ή σοβαρότερες από εχθρικά πυρά και νάρκες, δύο καταστράφηκαν από φωτιά στους κινητήρες τους και άλλα 44 τέθηκαν εκτός λόγω τεχνικών βλαβών. Σε αντιστάθμισμα τα Panther υποστήριξαν την καταστροφή 267 σοβιετικών αρμάτων.

Όταν επιλύθηκαν τα τεχνικά ζητήματα που τα ταλάνιζαν αρχικά, τα Panther αποδείχθηκαν εξαιρετικές φονικές μηχανές, όντας ικανά να καταστρέφουν σχεδόν κάθε συμμαχικό άρμα από μεγάλες αποστάσεις. Ωστόσο λόγο του όγκου τους ήταν ευάλωτα σε “κλειστά” πεδία μάχης όπως αυτό της Νορμανδίας, για παράδειγμα. Οι Αμερικανοί υπολόγιζαν ότι απαιτούντο πέντε δικά τους Μ 4 Sherman για να εξουδετερωθεί ένα Panther.

Περισσότερα από 5.000 Panther κατασκευάστηκαν ως το τέλος του πολέμου. Στον αριθμό αυτό δεν περιλαμβάνονται και οι κυνηγοί Panther, τα περίφημα JagdPanther με τα πυροβόλα τους των 88 mm, τα οποία έγραψαν τη δική τους ιστορία στα τελικά στάδια του Β’ Παγκοσμίου Πολέμου. Ας σημειωθεί ότι κυριευμένα άρματα Panther χρησιμοποίησαν και Σοβιετικοί και οι Γάλλοι και μετά τον πόλεμο.